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Les Usa ne se découvrent pas en quelques jours mais nécessitent plusieurs voyages: si l'avion est très pratique, avoir sa propre voiture permet une approche plus complète du pays. En louer une est très simple et nettement moins cher qu'en Europe, d'autant que le gallon d'essence (3,79 l) coûte à peu près le prix du litre en France. Bien sûr, il faut aimer flâner car la vitesse est limitée, même sur les autoroutes, à un niveau relativement bas. Dans la plupart des villes moyennes et dans certaines banlieues, on découvre une nouveauté qui témoigne d'un certain état d'esprit: quand deux rues secondaires se croisent, il y a quatre panneaux stop. C'est le premier arrêté qui repart.

Avec un peu plus de neuf millions de km² (9 458 960), les USA ne sont pas le pays le plus étendu mais cette superficie représente, quand même, deux fois et demi l'Europe de l'Ouest.

Une remarque à ce sujet qui sera valable pour l'ensemble de la partie USA: les différents documents US indiquent, à chaque fois, trois superficies (totale, terre, eau). C'est le deuxième chiffre qui est utilisé dans ces pages et le passage du mi² au km² est fait sur la base de 1 mi² = 2,59 km²....

Historiquement les USA sont un pays récent né de la rupture avec la Grande Bretagne en 1776. Sa naissance officielle date du Traité de Paris de 1783. On trouve dans les 13 états fondateurs et plus globalement dans le Nord-Est des traces de ce passé récent et des villes telles qu'on les conçoit en Europe. C'est nettement moins vrai à l'Ouest où, à l'exception de San Franscisco, les villes sont surtout formées d'un puzzle de quartiers qui peut s'étendre sur des dizaines de kilomètres: si les "gratte-ciel" sont la fierté des centre-villes, le pavillonnaire est le mode de résidence préféré.

Les USA sont un pays fédéral et les 48 états du Mainland se sont peu à peu constitués avant d'être rejoints, plus récemment par l'Alaska et Hawaï. Chacun a son drapeau, son armée (la garde nationale), son président (le gouverneur) et son assemblée (le capitole). A cela s'ajoutent divers symboles (fleur, arbre, animal, devise ...) qui contribuent à affirmer sa personnalité. On comprend mieux ces particularités quand on sait que le Texas est plus vaste que la France et que la Californie, si elle était un pays, se classerait au 6ème rang de l'économie mondiale.

La population est estimée à près de 280 milions d'habitants (278 059 881 en Juillet 2001). Au départ, il s'agissait surtout de WASP (White Anglo Saxon Protestant) mais la guerre de Secession a libéré des millions d'Africains auxquels se sont ajoutés, durant le vingtième siècle, Slaves orthodoxes, Italiens catholiques, Juifs d'Europe Centrale, Asiatiques venus de Chine ou du Vietnam et "Latinos" arrivés du Mexique à l'Ouest et de Cuba à l'Est. 

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